Benjamin Brillaud (Nota Bene) met un pied dans le domaine littéraire avec « Les pires batailles de l’Histoire »,

Après  avoir conquis Youtube, Benjamin Brillaud (alias Nota Bene) s’attaque au domaine littéraire avec son livre Les pires batailles de l’Histoire.

Et pas avec n’importe quelles armes puisqu’il publie son ouvrage aux éditions Robert Laffont. En réutilisant la formule qu’il a testée sur sa chaîne, à savoir celle de la carotte (utiliser un fait atypique pour piquer l’attention du lecteur), Nota Bene nous livre un exemple de vulgarisation historique. L’ouvrage est facile à lire, instructif et original. Celui-ci nous propose d’étudier quinze batailles particulièrement catastrophiques, en parcourant chronologiquement l’histoire, de la bataille de Marathon à celle de la Baie des cochons. Si ces batailles sont « les pires », c’est avant tout parce que leur vainqueur n’est pas celui qui était attendu. Celui-ci ayant été aidé par une ou plusieurs catastrophes arrivées au moment opportun et qui parfois s’enchaînent (comme par exemple une tempête qui détruit l’invincible armada espagnole et sauve le royaume d’Angleterre d’une invasion). L’auteur fait ici le choix d’un top 15 des batailles qui ne se sont absolument pas déroulées comme prévu. Un choix probablement justifié par le côté décalé qui joue ici le rôle de carotte. Ce n’est pas un hasard si une aussi grande maison d’édition le publie. Comme Benjamin Brillaud l’a lui-même dit lors de la table ronde « L’Histoire fait-elle vendre ? », organisée par le CRHEC à l’UPEC le 19 novembre 2016, il doit ce livre à sa popularité. Robert Laffont ne prend pas un gros risque à le publier, car la chaîne Youtube Nota Bene compte 400 000 abonnés. Cet ouvrage, comme la chaîne Youtube, présente l’Histoire d’une autre manière que ne le fait le milieu académique.

Pour aérer son discours, l’auteur a recours à deux astuces. Il y incruste des illustrations, inspirées du sujet, dont l’auteur est Arcady Picardi, ainsi que des parties de fiction. Ces dernières sont placées de manière chronologique dans le chapitre. Ces parties fictionnelles sont en italique, ce qui permet de bien les différencier du reste du discours. On trouve même des notes de bas de page qui indiquent au lecteur si les personnages ont réellement existé. Si c’est le cas, Benjamin Brillaud les présente ; sinon, il dévoile les raisons qui l’ont amené à choisir tel ou tel nom, toujours en rapport avec la bataille en elle-même. Ces techniques permettent d’offrir au lecteur un moment de détente qui l’aide à reprendre ensuite plus attentivement sa lecture. En d’autres termes, c’est une sorte de micro-sieste de l’attention. Au milieu de tous ces faits, de ces dates et de ces noms, l’ouvrage propose au lecteur une pause où il se laisse porter non plus par sa réflexion, mais par ses sentiments.

Benjamin Brillaud a décidé de traiter le thème de l’armée, en étudiant les pires batailles historiques. La situation géographique des batailles est également très diverse, tous les continents sont représentés. L’auteur explique ses choix dans son introduction. Dans ce livre, le lecteur trouvera du drame, de l’inattendu et du spectaculaire, présentés de manière originale. Chaque bataille est écrite dans un discours au ton relativement léger. C’est, pour lui, important, car « la forme est aussi importante que le fond pour transmettre efficacement un savoir et stimuler la curiosité » (p. 19). Mais les faits n’en sont pas pour autant moins bien présentés. Benjamin Brillaud ne se contente pas de simples explications tactiques. Avant de décortiquer la bataille en elle-même, Benjamin Brillaud prend le temps d’exposer comment la situation a empiré jusqu’à cette bataille. Il raconte les origines du conflit, présente les pays belligérants, les chefs militaires dirigeant les troupes et explique pourquoi ceux-ci sont à la tête des opérations. Puis il présente les conséquences des batailles pour les vainqueurs et pour les vaincus. Une manière assez traditionnelle de présenter un fait historique.

À chaque fin de chapitre, on trouve une rubrique appelée « Pendant ce temps-là dans le monde ». Comme son nom l’indique, elle relate en une à deux pages ce qui se passe dans d’autres points du globe à la même époque. Le but est de satisfaire la curiosité du lecteur ou de la susciter, comme Benjamin Brillaud l’explique dans son introduction. Elle permet également de replacer la bataille que nous venons d’étudier dans un contexte plus général. Le lecteur est donc incité à prendre du recul pour mieux juger les événements qu’on vient de lui décrire, ce qui se rapproche de la démarche de l’historien académique.

On notera également, à la fin du livre, un chapitre intitulé « Pour aller plus loin ». Cette partie propose, pour chaque chapitre, une sélection d’ouvrages qui permettent d’approfondir ses connaissances sur le sujet. Une bonne initiative, car celle-ci incite le lecteur à repousser les limites de son savoir et le guide dans une bibliographie souvent foisonnante et mal connue de la plupart des non-initiés.

Une lecture facile et distrayante, qui a en plus le mérite d’être instructive.

Benjamin Brillaud, Nota Bene : Les pires batailles de l’Histoire, Paris, Robert Laffont, 2016.

Guillaume Parisis


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